Investigación

Una empresa desarrolla un medicamento contra el cáncer con coral

Durante cientos de millones de años, las diferentes especies de coral compiten, cada una de las cuales para buscar obtener el mejor nicho ecológico. «Para lograr sus objetivos, han desarrollado un verdadero arsenal químico que se ha ido perfeccionando con el tiempo», dice Frédéric Gault, uno de los dos fundadores de la start-up Coral Biome instalada en el campus de Luminy, Marsella.
Cerca de las calas de Marsella se puede encontrar, un centenar de especies de corales, pero también algunas gorgonias y esponjas pequeñas.Algunos son criadas gracias a su bello color y formas y vendidos a coleccionistas o acuicultores para la ornamentación. Pero el negocio principal de Coral Biome es la identificación y explotación de moléculas terapéuticas derivadas de estos corales. Una actividad casi nueva: hace treinta años que los corales son objeto de investigación y quizás hace menos de diez años que despierta interés el potencial terapéutico de las toxinas que secretan, según han dado a conocer desde la empresa Coral Biome.
Coral Biome eligió centrarse en la actividad anticancerígena de la palytoxin, una molécula producida por una especie de Palythoa, un coral blando que crece en el lado de Florida.  Para obtener un medicamento, los pasos son largos, pero  tras varios años ya se han completado y la palytoxina a la luz de las primeras pruebas parece prometedora para actuar contra el cáncer que actualmente carece de un tratamiento efectivo, aunque por razones de confidencialidad, el tipo el cáncer no está especificado y se mantiene un hermetismo total sobre el tema.

Afortunadamente, «el Palythoa es una hierba  fácil de encontrar, y se cultiva fácilmente y crece rápidamente», dice Andréa Meriot, que gestiona el acuario. «Siempre que tenga el medio correcto: agua de mar (recreada artificialmente), mucha luz y un poco de plancton, con  el dominio de innumerables interacciones que tienen lugar dentro de un acuario se centran nuestras investigaciones. La elección de este coral trata de centrarse en investigaciones sostenibles, preservando reservas de corales naturales que ya están muy amenazados por el calentamiento global y muchas colonias de todo el mundo se ven afectadas por el blanqueamiento de la enfermedad.
Después de esta fase de extracción, la toxina es necesario purificarla, caracterizarla para finalmente poder probar su potencial terapéutico. Y en el caso de la palytoxin, parece que este potencial está presente. «En las pruebas in vitro descubrimos que la palytoxin era eficaz a dosis infinitesimales en 56 líneas de cáncer con un diferencial de toxicidad extremadamente favorable», dice Sandrine Courtès, directora científica de Coral Biome. Esto significa que la palytoxina ataca preferentemente a las células enfermas mientras conserva las sanas, y sus efectos secundarios son mínimos. Entre las cepas de cáncer probadas, algunas provienen de cáncer de pulmón, cáncer de piel, leucemia . «Elegimos desarrollar esta aplicación en cáncer  incurables y esperamos ser los primeros en proponer un tratamiento», dice ella.
Pruebas

Sobre la base de los resultados de las pruebas in vitro, la puesta en marcha ha iniciado una primera serie de pruebas  con  roedores, en el marco de una asociación con una UMR (Unidad de Investigación Conjunta) especializada en esta patología. Una vez más, las conclusiones fueron muy positivas: los ratones tratados con una sola administración duplicaron su supervivencia y las inyecciones repetidas provocaron una remisión con la desaparición de los síntomas y el tumor en el 75% de los roedores. Este éxito, sin embargo, no significa que se obtendrán resultados similares en humanos. Para averiguarlo, ahora debemos comenzar un largo proceso de verificación y certificación. Después se harán unos  estudios preclínicos de regulación que se llevarán a cabo en 2019 y que avanzarán mejor el comportamiento.

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