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El comercio histórico de tortugas adopta métodos similares a la pesca ilegal

Una nueva investigación del Acuario de la Bahía de Monterey, en Estados Unidos, encuentra que las rutas comerciales históricas de conchas de tortuga pueden haber establecido las bases para la pesca moderna ilegal, no declarada y no reglamentada (IUU, por sus siglas en inglés). El estudio, publicado en la revista ‘Science Advances’, analiza 150 años de registros de comercio de conchas de tortuga y deriva varios modelos de captura realistas para explorar el comercio de tortugas marinas carey en peligro de extinción.

El estudio concluye que el comercio de tortugas carey capturó nueve millones de tortugas, más de seis veces las estimaciones anteriores. «La belleza de la carey ha sido la maldición de la carey –afirma la científica investigadora asistente del acuario y primera autora, la doctora Emily Miller–. El hecho de que los patrones de comercio de conchas de tortuga y los patrones de pesca INDNR se superpongan tan fuertemente sugiere que los factores sociales y económicos los están impulsando. Estos impulsores son temas de gobernabilidad y relaciones comerciales de larga duración que forman redes comerciales complejas y opacas».

El autor principal del estudio, el doctor Kyle Van Houtan, director de Ciencia en el Acuario de la Bahía de Monterey, inició la investigación para comprender mejor cómo el comercio de tortugas marinas afectó a la población mundial de tortugas marinas carey. Las tortugas carey están en peligro crítico en todo su rango, en gran parte al ser asesinados para conseguir sus ornamentales conchas. Las carcasas, que aún son objeto de tráfico ilegal, se utilizan para producir un material semiprecioso y translúcido llamado carey, que se ha tallado en artículos como gafas de sol, pulseras, púas de guitarra y peines.

Las estimaciones históricas anteriores del comercio mundial de carey se basaban en datos que solo se remontaban a 1950. Los científicos sabían que las carey habían sido explotadas durante siglos, pero no tenían acceso a suficientes datos anteriores a 1950 para realizar un análisis formal. El equipo del acuario reunió registros de importación de archivos de docenas de países que se remontan a 1844, más de un siglo antes.

Los registros a los que se accedió recientemente revelaron que más de 53.,000 kilogramos de carey se comercializaron antes de 1950. Los autores estiman que este volumen de carey se traduce en más de 880.000 tortugas muertas, las cuales no se registraron en estimaciones previas.

«Es raro tener 150 años de datos para cualquier cosa, particularmente para una especie que se encuentra en peligro crítico hoy –destaca Miller–. Nuestro equipo abarcó varios continentes y examinó minuciosamente los archivos históricos de datos comerciales publicados y no publicados. El equipo recopiló todos estos registros y los curó minuciosamente para eliminar las reexportaciones. Debido a este enorme esfuerzo, pudimos ver mucho más atrás en la historia».

NUEVE MILLONES DE TORTUGAS CAPTURADAS EN 150 AÑOS

Luego, el equipo tuvo que encontrar una manera de convertir las masas de scutum, la porción comercializada del caparazón de tortuga, que figura en los registros del número de tortugas que produjeron esos scutum. Esto era esencial, ya que los envíos de carey de peso similar podrían estar compuestos por unos pocos adultos grandes o muchos juveniles más pequeños, pero la diferencia entre esos dos es fundamental para comprender el impacto del comercio en la población.

Van Houtan resolvió el enigma comparando las mediciones de especímenes archivados y carey encerrados con un gran envío de scutum incautados por agentes de las fuerzas del orden de Estados Unidos. Esto permitió al equipo de investigación determinar la cantidad de carey que produce una tortuga, así como crear modelos para estimar el número total de tortugas muertas a lo largo del tiempo. Sus resultados indican que las carey fueron explotadas en una escala mucho mayor de lo que nadie había pensado.

Aproximadamente, nueve millones de tortugas fueron capturadas para obtener sus caparazones a lo largo de más de 150 años en un rango geográfico que abarca las aguas tropicales del Pacífico, Atlántico e Índico. Con un promedio del periodo de estudio, el trabajo derivó un total de la cosecha anual de aproximadamente 60.000 tortugas, lo que es más del doble de la estimación actual de la población mundial de hembras reproductoras.

Miller también usó los registros de archivo para identificar a los principales exportadores de carey y encontró una fuerte correlación con los patrones de pesca IUU modernos. El comercio en el sudeste asiático, Indonesia, Fiji y Tailandia juntas representaron aproximadamente la mitad de las exportaciones históricas.

El estudio sugiere que el mapa de comercio internacional de conchas de tortuga de los siglos pasados ??puede haber establecido las bases para los patrones de pesca IUU modernos. «Sabemos que estas prácticas IUU no surgieron de la noche a la mañana, sino que probablemente provinieron de redes establecidas y operadores –dice Van Houtan–. Podríamos haber encontrado, en estos 150 años de datos de conchas de tortuga, los inicios de las redes y operadores de pesca de IUU en la actualidad».

La identificación del vínculo entre las rutas comerciales de conchas de tortuga establecidas desde hace mucho tiempo y la pesca IUU contemporánea puede tener el potencial de informar mejor el monitoreo de otras actividades ilegales e ilícitas. «El tráfico de personas, el narcotráfico, el tráfico de armas, el tráfico de vida silvestre: los estudios demuestran que están relacionados –resume Van Houtan–. Este es un problema geopolítico complicado. Trabajando juntos a través de las fronteras internacionales, podemos ayudar a reducir el problema y enfrentarnos a estos desafíos».

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